El número de muertos por el huracán Harvey aumenta mientras Houston enfrenta una inundación “histórica”

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El jefe de la policía aconseja a los residentes de Houston que se enfrentan al aumento de las aguas a tomar refugio en los tejados en lugar de en los áticos, después de más de 2 pies de lluvia cae en 24 horas


A medida que la costa de Texas se limpiaba del huracán Harvey y los esfuerzos de recuperación continuaban, la tormenta cambió su atención hacia Houston, trayendo lluvias intensas que amenazaron con inundaciones “históricas” cuando las autopistas se convirtieron en ríos y el agua se precipitó hacia los hogares.

El agua subía tan alto que se aconsejaba a la gente de muchas de esas casas que subieran a sus techos en vez de refugiarse en áticos, a menos que tuvieran “un hacha o un medio para romper”.

Se prevé que las fuertes lluvias perduren durante varios días. El Servicio Meteorológico Nacional (NWS, por sus siglas en inglés) emitió una advertencia de emergencia por inundaciones repentinas y dijo que “las inundaciones catastróficas en el área metropolitana de Houston se espera que empeoren y puedan convertirse en históricas”.

Más de 6,5 millones de personas viven en la región.

Varias muertes fueron reportadas durante la noche a medida que la lluvia empeoraba. Los coches fueron abandonados mientras que los residentes varados twittearon peticiones de rescate a Ed González, el sheriff del condado de Harris.

“Necesitamos ayuda, es como 12 adultos y 10 niños pequeños”, dijo uno.

González informó en Twitter que una mujer y un niño habían muerto en un vehículo sumergido en la Interestatal 10 – las muertes no estaban confirmadas porque la localización era inalcanzable. El gobernador de Texas, Greg Abbott, dijo a la CBS el domingo que “no era capaz en este momento de confirmar” el número de muertes causadas por el huracán.

En una indicación de cómo el agua estaba levantando en algunos vecindarios, los funcionarios locales aconsejaron a residentes inundados ir encendido a sus techos y pedir ayuda si es necesario, aunque 911 servicios se dijeron estar en capacidad antes del amanecer.

“Tengo informes de personas que se meten en el ático para escapar de las inundaciones”, dijo el doctor Art Acevedo, jefe de policía de Houston. “No lo hagas a menos que tengas un hacha o un medio para atravesar tu techo”.

Entre los cientos de rescates, la policía evacuó dos complejos de apartamentos en el vecindario de Greenspoint, salvando a más de 50 niños de la creciente agua. La Guardia Costera estadounidense reportó más de 300 solicitudes de búsqueda y rescate urbano en el área de Houston. Cinco helicópteros del guardacostas estaban trabajando y se le pidió a Nueva Orleáns que enviara más.

En una conferencia de prensa el domingo, el alcalde de Houston, Sylvester Turner, dijo que se habían recibido más de 2.000 llamadas de emergencia y que se abrirían más refugios, que él llamó “cojines de lirio”.

Turner también defendió su decisión de no llamar a una evacuación antes de la inundación, citando probable bloqueo de tráfico: “Si usted piensa que la situación en este momento es malo y usted da una orden de evacuar, está creando una pesadilla”.

El NWS dijo el domingo por la mañana que el área de Houston había recibido 24.1in de lluvia medida en un período de 24 horas, enviando niveles de agua en alza en la red de bayous que serpentean a través del núcleo de la ciudad. Se esperaba que algunas áreas recibieran hasta 7 pulgadas de lluvia en una hora.

En declaraciones a la CBS, Tom Bossert, asesor de seguridad interior y contra el terrorismo de Donald Trump, dijo: “Vamos a ver lluvias continuas, más de 30 pulgadas. No creo que la gente entienda lo que 30in de la lluvia [es]. Ciertamente … no entiendo. He estado alrededor de decenas y decenas de grandes desastres y huracanes, cientos de desastres. Nunca he visto nada de lluvia.

Abbott dijo a CNN: “Obviamente habrá lluvia que continuará bajando, esos bayous continuarán aumentando, esas misiones de rescate continuarán. No salga a la carretera, haga un plan donde pueda elevarse en su propia casa o encontrar un lugar seguro “.

Abbott dijo que le había pedido a Trump que agregara el condado de Harris, que cubre Houston, a la declaración federal de desastre que fue firmada el viernes, liberando fondos.

El presidente estaba twittando sus pensamientos desde Camp David. Él visitaría Texas, escribió , “tan pronto como ese viaje pueda ser hecho sin causar la interrupción. El enfoque debe ser la vida y la seguridad “.

Harvey aterrizó en la costa de Texas el viernes por la noche como un huracán de categoría 4 con vientos de 130 mph, el más poderoso para golpear a los EE.UU. desde 2004, y la destrucción causada en Corpus Christi y las pequeñas ciudades de Rockport y Port Aransas. Al menos una persona murió en Rockport y más de 300.000 perdieron poder.

La Refinería Valero Houston está amenazada por las hinchadas aguas del Buffalo Bayou.
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La Refinería Valero Houston está amenazada por las hinchadas aguas del Buffalo Bayou. Fotografía: Nick Oxford / Reuters

Harvey rápidamente se debilitó a una categoría 1, entonces estatus de tormenta tropical. Pero las bandas giratorias de lluvia comenzaron a golpear el área de Houston, unas 200 millas al noreste. En un lugar famoso por su falta de reglamentación de la zona de construcción, miles de casas están ubicadas en llanuras de inundación y junto a los pantanos y calas. La zona es también el hogar de grandes refinerías de petróleo, potencialmente fuentes de contaminación grave.

El NWS emitió 37 avisos de tornado para Houston el sábado y 35 el viernes. Pequeños tornados dañaron las estructuras. Más avisos de tornado llegaron temprano el domingo. Pero el agua era claramente la principal amenaza.

Houston es una de las ciudades más propensas a inundaciones del país y soportó fuertes tormentas en la primavera de 2015 y 2016 que causaron pérdidas de vidas y daños generalizados. Pero la longevidad de Harvey significa que sus efectos son probablemente peores. Algunas áreas suburbanas estaban bajo órdenes de evacuación emitidas el sábado.

“Es una tormenta seria, va a durar cuatro o cinco días”, dijo Turner el sábado.

Desde su apartamento de 13 pisos cerca del centro de la ciudad, Damien Balais tiene una vista envidiable del parque a lo largo de ambas orillas del bahía de Buffalo. No el domingo.

“Es básicamente un lago”, le dijo al Guardian. Un cementerio había inundado. Las carreteras estaban completamente sumergidas. “Los puentes a través del pantano están casi cubiertos”, dijo, agregando que la inundación fue “súper alta”, una línea de copas de árboles que sobresalían por encima del agua fangosa.

“Todavía está lloviendo”, agregó.

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