Con su peso económico, Houston está equipado para recuperarse de Harvey

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A diferencia de Nueva Orleans después de Katrina, la ciudad está mejor posicionada para absorber el golpe de lo que podría ser la tormenta estadounidense más costosa jamás

La economía de Houston sufrirá un golpe significativo y quizás sin precedentes de la tormenta tropical Harvey. Pero los economistas proyectan que, a diferencia de Nueva Orleáns después del huracán Katrina, la resurrección de Houston es casi cierta.

Según algunas estimaciones, Harvey podría ser la tormenta estadounidense más costosa de la historia. Kevin M. Simmons, economista de desastres del Austin College, calculó que 145.000 millones de dólares en propiedades corren el riesgo de sufrir daños.

Adam Kamins, economista de Moody’s Analytics, estima que el precio podría ser de hasta $ 75 mil millones para el sureste de Texas. Él predice que la ciudad podría perder tanto como $ 10 mil millones en salida económica, y que las empresas podrían sufrir $ 10 a $ 15 mil millones en daños de propiedad de inundaciones. La producción económica podría ser plana durante dos meses después de la tormenta, pero probablemente crecerá a partir de entonces, dijo.

Se calcula que el huracán Katrina costó unos 100.000 millones de dólares en daños a la propiedad en 2005, la tormenta más costosa en la historia de los Estados Unidos hasta la fecha.

Pero a diferencia de Nueva Orleans, la mayor economía del área de Houston está mejor equipada para absorber el golpe debido a su tamaño, diversidad y prominencia como centro energético de la nación.

Houston es la cuarta ciudad más grande del país por población y producción económica, con 2,3 millones de habitantes y un producto interno bruto de más de 503.000 millones de dólares en 2015, según los datos más recientes del Departamento de Comercio, lo que equivale aproximadamente al tamaño de Suecia economía.

En la época de Katrina, Nueva Orleans tenía una población de aproximadamente 450.000 y una economía en gran parte dependiente del turismo. Después de la tormenta, decenas de miles huyeron de la ciudad y nunca regresaron. Su población actual es de menos de 400.000 habitantes.

“Nueva Orleáns se lastimó porque la gente no regresó”, dijo James Richardson, profesor de economía de la Universidad Estatal de Luisiana. “Todavía no estamos de vuelta a la población pre-Katrina.”

El Sr. Richardson estudió el efecto de Katrina en Nueva Orleans y encontró que perdió 190.000 empleos y empleo cayó más del 30% de agosto de 2005 a diciembre de 2005. “Me sorprendería si hay una pérdida neta comparable en Houston”, dijo.

Richardson dijo que parte de la resiliencia de Houston radica en su economía diversificada.

Si bien la ciudad ha estado vinculada durante mucho tiempo al ciclo de auge y caída de la industria petrolera, se ha diversificado en los últimos años. Alrededor del 84% de la economía de Houston dependía de la industria de petróleo y gas durante la década de 1980, según datos de la Reserva Federal de Dallas. Pero eso había caído a cerca de 44% antes de 2016.

Houston cuenta con uno de los centros médicos más grandes del mundo. Sus industrias de atención médica y educación fueron los mayores empleadores de la ciudad a partir de 2014, según un estudio realizado en 2017 por la Greater Houston Partnership, la cámara de comercio de la región.

Houston y la región circundante también están en medio de un auge petroquímico, con más de $ 50 mil millones de inversión de capital proyectada para crear miles de puestos de trabajo.

El Sr. Kamins de Moody’s predice que la verdadera “tragedia económica” será para los propietarios de viviendas. Él predice que la mayor parte del daño a la propiedad -de 30 a 40 mil millones de dólares en daños a casas y vehículos- será residencial y es poco probable que esté cubierto por un seguro.

Eso podría impedir un esfuerzo de reconstrucción a gran escala e incluso potencialmente ralentizar el rápido crecimiento demográfico de la región, dijo, pero no despertaría un éxodo similar a Katrina.

“Esto podría ser un golpe de velocidad, pero esto no va a descarrilar la economía de Houston”, dijo Kamins.

La tormenta había interrumpido más del 15% de la capacidad de refinería estadounidense ubicada en la costa del Golfo de Texas el martes, y esa cifra está aumentando. Los empleados de todas las industrias podrían ser impedidos de llegar a sus oficinas por días en que los caminos siguen siendo intransitables.

El comercio en el Canal de Buque de Houston, el segundo más ocupado en el país por tonelaje, también se ha detenido y podría necesitar semanas antes de que el tráfico vuelva a los niveles normales, según los analistas.

Regina Mayor, jefe de energía de Houston en KPMG, dijo que cualquier daño en las refinerías había estado relativamente contenido hasta ahora. Mientras que las empresas están perdiendo millones de dólares al día mientras sus instalaciones están inactivas, “han pasado por esto antes y planeado en consecuencia”, dijo.

Un hombre busca papeles importantes y herencias dentro de la casa de su abuelo en el vecindario de Bear Creek en el oeste de Houston el martes.

A más largo plazo, dijo la Sra. Mayor, las compañías de petróleo y gas podrían tener que pensar dónde y cómo construir oficinas. El corredor de energía de Houston, donde muchas de las compañías de petróleo y gas más grandes del mundo tienen oficinas, se ubica entre dos reservorios construidos hace dos décadas para contener las aguas de las inundaciones. Se espera que los embalses inunden por primera vez nunca después de que los niveles de agua alcanzaran máximos históricos, según el Cuerpo de Ingenieros del Ejército.

Richard Fisher, ex presidente del Banco de la Reserva Federal de Dallas, dijo que la construcción proporcionaría un impulso a corto plazo a la economía, pero que podría haber restricciones en la mano de obra disponible para construir proyectos si la gente se marcha y no regresa Y el presidente Donald Trump persigue políticas de inmigración más estrictas.

“Todos estos negocios tendrán que ser reconstruidos”, dijo Fisher. “Esa es una gran oportunidad, pero no se puede reconstruir Houston sin la mano de obra mexicana”.

El Sr. Fisher también dijo que las docenas de compañías Fortune 500 en Houston probablemente no se mudarán, pero que la comunidad de pequeños negocios de la ciudad podría enfrentar desafíos.

Casi el 40% de las pequeñas empresas nunca vuelven a abrir sus puertas después de un desastre de inundaciones, en parte porque muchos están asegurados, según la Agencia Federal de Administración de Emergencias.

Merin Guthrie, fundadora de Kit, una empresa de ropa para mujeres con sede en Houston, dijo que Harvey había detenido su negocio por ahora. La compañía de Guthrie diseña, produce y envía toda su ropa desde Houston, por lo que la tormenta ha puesto en peligro toda su cadena de suministro.

La Sra. Guthrie, una nativa californiana que ha vivido en Houston por cinco años y tiene más de ocho meses de embarazo, ha pasado los últimos días hunkered abajo en su hogar de Houston que registra en sus seis empleados, poniendo al día a clientes alrededor del país, Si las cremalleras de China entrarán a través del Canal de Navegación de Houston.

Ella no ha podido acceder a su oficina, en el centro de Houston, para evaluar cualquier daño y considerar reclamos de seguro. La Sra. Guthrie dijo que tiene un seguro de responsabilidad general pero no una cobertura de interrupción del negocio.

Sin embargo, la Sra. Guthrie es cautelosamente optimista.

“Creo que esto es otro problema que hay que resolver”, dijo Guthrie. “¿Quería resolver esto mientras me dirijo a nuestra ocupada temporada de fiestas y tengo 8 meses y medio de embarazo, no realmente”.

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