Por qué es tan difícil restaurar el sistema eléctrico de Venezuela

Los apagones masivos en Venezuela que comenzaron el jueves, hasta ahora han causado al menos 20 muertes, saqueos y pérdida del acceso a alimentos, agua, combustible y efectivo para muchos de los 31 millones de residentes del país. El lunes por la noche, Estados Unidos dijo que sus diplomáticos dejarían la embajada de los Estados Unidos en Caracas, debido a las condiciones deterioradas. A medida que se intensifican los impactos sociales y continúa la lucha interna por el poder de Venezuela, el país está claramente luchando para reiniciar su red y restaurar la electricidad de manera significativa, un problema exacerbado por su infraestructura envejecida, publica wired.com.

Por LILY HAY NEWMAN
Traducción libre del inglés por lapatilla.com

La reactivación de una cuadrícula muerta, un proceso conocido como inicio negro, es un desafío en cualquier circunstancia. Pero las declaraciones de Nicolás Maduro, el líder opositor Juan Guaidó y otros funcionarios no han podido explicar en gran medida los detalles de lo que causó la interrupción eléctrica en el país o un plan de restauración. Las declaraciones e informes gubernamentales indican que el apagón se debe a un problema en la enorme planta hidroeléctrica de la presa Guri en el este de Venezuela, que genera el 80 por ciento de la electricidad de Venezuela. Y el ya arduo proceso de restablecer la energía eléctrica parece estar obstaculizado por  el abandono del sistema durante años. Tampoco está claro si Venezuela tiene especialistas, mano de obra y equipos de repuesto disponibles en el terreno para evaluar la situación rápidamente.

“El desafío con la restauración del sistema siempre es saber específicamente lo que sucedió”, dice Nathan Wallace, director de operaciones cibernéticas y un ingeniero de personal de las compañías de redes seguras, Cybirical and Ampirical Solutions. “Parece que puede haber falta de mantenimiento y un poco de mala gestión. Y, por lo general, si un sistema no se ha mantenido, eso significa que realmente no tienen la visualización necesaria para comprender el estado del sistema en tiempo real. Si en el procedimiento para el arranque no se representa con precisión el estado del sistema, puede haber problemas “.

En general, un arranque  implica sembrar energía de una fuente independiente, como pequeños generadores de diesel o turbinas de gas natural, para reiniciar las centrales eléctricas en una red de transmisión que de otra manera estaría muerta. Este proceso a menudo se llama bootstrapping. Las plantas hidroeléctricas, en particular, pueden diseñarse para arrancar por sí solas tras un apagón. En estas plantas, el agua, a menudo de una presa, como en el caso de Guri, fluye a través de una turbina que la hace girar y alimenta un generador eléctrico. Ya que se necesita relativamente poca energía independiente para abrir las compuertas de admisión de agua y potencialmente generar mucha energía muy rápidamente, las centrales hidroeléctricas pueden funcionar bien para el auto arranque . No está claro si la planta Guri de Venezuela está diseñada con este escenario en mente.

Lo que hace que un proceso de arranque sea especialmente complicado es la necesidad de equilibrar la carga de un sistema, de modo que a medida que aumenta la potencia, la fuente del generador se adapta a la demanda. De lo contrario, la planta de generación se ejecutará demasiado rápido o se agotará, lo que hará que el sistema vuelva a fallar.

“Es un gran proceso paso a paso para generar carga una y otra vez hasta que tengan la confiabilidad suficiente para pasar al siguiente elemento del sistema”, dice Michael Toecker, ingeniero de seguridad de red y fundador de la firma Contexto Seguridad Industrial. “Si una empresa de servicios tiene problemas con el mantenimiento, o tiene un historial de problemas operacionales, o no tiene un plan, o ese plan está desactualizado, o si no tienen un buen entendimiento de las limitaciones del sistema de red,  todo se vuelve mucho más difícil”.

La red de Venezuela se basa en un modelo clásico de generación de energía a granel. Desde una planta centralizada, en este caso, las subestaciones Guri transforman la electricidad de bajo a alto voltaje para que pueda ser transmitida a todo el país y luego convertirse de nuevo a menor voltaje para distribución local. Esto es bastante típico en países pequeños, aunque algunos priorizan la adición de diversas generaciones o la conexión con redes cercanas para aumentar la redundancia. Sin embargo, los investigadores y profesionales de Black-Start dicen que cualquier modelo tiene sus pros y sus contras. Si bien los sistemas distribuidos no tienen un solo punto de falla de generación, pueden ser más difíciles de iniciar en negro si se caen, ya que es necesario reiniciar más sitios de generación y hay más cargas para equilibrar.

Independientemente de la configuración, el componente crucial de todos los inicios en negro es entender qué causó el corte, tener la capacidad de solucionarlo y trabajar con un sistema que pueda manejar los aumentos de energía y las fluctuaciones involucradas en volver a conectar la energía eléctrica. Sin todos estos elementos en su lugar, dice Tim Yardley, un investigador principal de la Universidad de Illinois que se enfoca en las simulaciones de crisis de control industrial, los comienzos negros pueden ser prohibitivamente difíciles de ejecutar.

“Reenergizar una red de alguna manera es  un shock para el sistema “, dice Yardley. “Si la infraestructura está envejeciendo y hay una falta de mantenimiento y reparaciones, al intentar volver a encenderla y tratar de equilibrar las cargas, es posible que haya cosas que no volverán a funcionar, la infraestructura que se dañó físicamente o que estaba en mal estado que volverlo a activar causa otros problemas”.

Las tripulaciones que intentan lidiar con el negro, comenzando con una red frágil y frágil también enfrentan importantes consideraciones de seguridad, como explosiones. “Tienes un problema de mantenimiento y un problema de mano de obra, porque es extremadamente peligroso volver a activar un sistema si tienes un equipo que no se ha mantenido bien”, señala Yardley.

Venezuela ha enfrentado años de inestabilidad eléctrica desde 2009, incluyendo dos apagones importantes en 2013 y una crisis de agua y electricidad en 2016. A veces, los apagones se debieron en parte a condiciones climáticas como El Niño, pero en general establecieron un patrón de pobreza. Planificación, mala gestión y falta de inversión por parte del gobierno. El chavismo ha supervisado repetidamente los esfuerzos de racionamiento que resultan en una energía eléctica errática e incluso ha retrasado los relojes nacionales oficiales para poner la actividad matutina del país a la luz del día.

La naturaleza exacta de la situación actual en Venezuela sigue siendo poco clara, confusión que parece estar contribuyendo a una respuesta lenta. Mientras tanto, las condiciones cada vez más caóticas y peligrosas solo ponen de relieve la importancia de restaurar  la energía eléctrica lo más rápido posible.

“Me golpeó realmente personalmente cuando vi que los hospitales con bebés en respiradores eléctricos los estaban cambiando por respiradores que se bombeaban manualmente”, dice Wallace de Cybirical. “He estado en situaciones de inicio negro que fueron definitivamente estresantes, pero puedo decir que no fueron tan estresantes. No había un país entero que confiara en mí”.

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